坊間已經有很多文章在介紹花椰菜的的營養功效,甚至傳出它還具有抗癌的作用,甚至被形容為「抗癌神菜」,HEHO君就曾寫過一篇《花椰菜為什麼叫「抗癌神菜」?教你這樣吃法才有效》的文章,來肯定花椰菜內的部份成分具有抑制癌細胞的功效。而美國哈佛大學的研究團隊,日前在國際學術期刊《科學》發表一篇研究報告,證實花椰菜中真的存有一種天然分子「吲哚-3-甲醇」(I3C),能夠抑制癌細胞生長。

人體內抑制癌症的基因發生突變,就會促進癌症發生

促成癌症發病的原因很多,其中很相當比例的病例其背後的主因是基因突變。如果致癌基因發生突變,變得過於活躍,就會驅動癌症的發生。相同的道理,如果體內抑制癌症基因發生突變,使其失去功能,也一樣會促進癌症的發生。

在這些抑制癌細胞的基因中,有一種叫「磷酸酯酶與張力蛋白同源物」(PTEN),是人類癌細胞最常發生突變的基因之一。一旦它的功能受到影響,就會損害人體的抑制癌症能力。科學家發現,在癌細胞裡的PTEN蛋白數值會明顯降低。換句話說,這種抑制癌症基因的確是和癌細胞水火不容。

如果維持PTEN的正常值,能否預防癌症的發生?

所以就有科學家企圖研究,如果能夠重新維持PTEN的正常值,是否就能釋放它抑制癌細胞的活性,進而預防癌症發生?而要回答這個問題,首先就必須要知道為何癌細胞裡的PTEN活性會出現降低的現象。

結果,科學家針對小鼠模型和人類細胞,分別進行了一系列的實驗。透過免疫沉澱和質譜分析,發現了一種叫做WWP1的E3泛素連接酶,它會與PTEN蛋白直接結合。而透過給PTEN蛋白添加泛素,WWP1能夠阻礙PTEN的「二聚化」,進而影響它的抑制癌細胞功能。

而過去科學家已確定,WWP1在包括攝護腺癌、乳腺癌、以及肝癌等多種癌症裡,都會出現過度活化的現象。這也證實了它在癌症發病中扮演了重要的角色。

「吲哚-3-甲醇」(I3C)的天然化合物能有效抑制WWP1的功能

而哈佛醫學院的研究團隊認為,如果能抑制WWP1的功能,或許就能釋放PTEN,讓它重新恢復對癌症的抑制。而透過分析WWP1的結構,並輔以模擬計算,研究團隊發現一種叫做「吲哚-3-甲醇」(indole-3-carbinol,I3C)的天然化合物能有效抑制WWP1的功能,而「吲哚-3-甲醇」在花椰菜等十字花科植物中非常普遍。

這項研究的作者,哈佛醫學院的教授Pier Paolo Pandolfi表示:而這個酶能夠被花椰菜和其他十字花科中的一種天然化合物所抑制。

隨後,研究團隊進行小鼠模型實驗,結果發現,過量呈現MYC(一種轉錄因子,在不少腫瘤中都會發現MYC的突變),就會在小鼠體內帶來大量WWP1,從而損害抑制癌症能力,進而誘發癌症的發生。

小鼠實驗證明I3C可以讓PTEN實行它應有的抑制癌症功能

而這些實驗小鼠只需接受一個月的I3C治療,就能顯著縮小腫瘤的體積。而生化實驗也表明,I3C可以抑制WWP1對PTEN的泛素化修飾,進而讓PTEN回到它應該出現的部位,發揮它應有的抑制癌症功能。這些結果也再次證明,在花椰菜等十字花科植物中常見的I3C,能夠恢復PTEN的抑制癌症功能。

花椰菜中的分子能夠抑制癌症,並不代表「吃花椰菜」就能預防癌症

但是研究團隊也特別強調,「來源於花椰菜的分子」能夠抑制癌症,並不代表「吃花椰菜」就能預防癌症。這項研究的第一作者Yu-Ru Lee博士也指出,如果要按等量換算,要達到潛在的抗癌效果,每天大概要生食將近2.7公斤十字花科的蔬菜,大概沒人能吃到這個量。

研究團隊指出,這項研究主要是為未來後續的研究,提供了一個被證實的抗癌標靶。科學家希望未來能藉此開發出更有效,更專一的WWP1抑制劑,帶來能真正抑制癌症的藥物。

參考資料:Reactivation of PTEN tumor suppressor for cancer treatment through inhibition of a MYC-WWP1 inhibitory pathway

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文/陳亦云 圖/何宜庭