胸腺癌是一種罕見的癌症,初期幾乎沒有症狀,後期的症狀也不明顯,而且因為位置處於胸部,引發的症狀很可能跟其他疾病搞混。但約有一半的胸腺癌患者合併有重肌無力症,所以有重肌無力症的患者可以早點去檢查自己是不是有胸腺癌的危險。

胸腺是早期的免疫系統

胸腺是位於2肺之間的一個免疫系統,會分泌T細胞來對抗外在病毒、感染,在兒童及青少年時期是負責大部份的免疫工作的腺體,但隨著年紀增長會逐漸萎縮、失去功效,慢慢被脂肪組織所取代。如果萎縮的胸腺不正常的增生,時間一長就會變成腫瘤。

胸腺瘤是比較少見的腫瘤病變,台灣10萬人中約有1人,也分成良性腫瘤跟具有侵犯性的腫瘤,但因為胸腺夾在2肺之間,位置比較深層,通常都是要侵犯到其他器官時才會有症狀出來;例如壓迫到肺部,引起咳嗽、氣喘、呼吸困難,壓迫到食道會有吞嚥困難,壓迫到心臟則會有胸悶的現象。

但因為胸腺是免疫系統,所以免疫也會出現相關的反應,雖然不知道胸腺癌的成因、預防方法,但有胸腺癌的患者多半會合併相關的免疫系統疾病,像是重肌無力症、低免疫球蛋白症、純紅血球再生障礙症,造成免疫力不足。

我怎麼知道自己是不是得了胸腺癌?

一般來說,胸腺瘤轉移還是多半集中在胸腔內,很少發生骨轉移,但也有肋骨、脊椎骨轉移的案例,其他地方的骨轉移則非常少,遠端轉移則以肝臟為主,都還在臨近的範圍內,所以還是會先以手術切除腫瘤及胸腺為主。

而胸腺瘤主要跟免疫系統的疾病相關,所以如果有重肌無力症、紅斑性狼瘡、再生不良性貧血、紅血球過低等症狀,最好持續接受癌症篩檢,追蹤胸腺的狀況。除了照X光之外,現在低劑量電腦斷層(CT)的放射線已經大幅下降,也建議每年可以接受一次掃描檢查。

另外,胸腺癌出現咳嗽、氣喘、肌肉無力的比例最高,即便不是胸腺癌,咳嗽、氣喘也是肺癌的前兆,如果開始覺得自己爬1、2樓就喘,或是出現走100公尺就要休息一下的情況,就要警覺去做早期檢測。

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文/盧映慈 圖/許嘉真