傳統的癌症治療手段包括外科手術、化學治療與放射治療等等,但最近年來「免疫療法」逐步成為治癌熱門話題,雖然尚未能在癌症治療中扮演主導地位,但在科學家與專業醫師的努力研究與積極開發下,其抗癌成效已逐步展現,可以預期將是未來治療癌症的重點發展目標。

2017年美國FDA核准14種新型活性物質癌症藥物,其中11種被FDA授予突破性療法認定,在其中6種生物製劑中包括2種嵌合抗原受體T細胞免疫療法(CAR-T)─Yescarta與Kymrah,現在只能用於小型市場,但也反應出免疫療法轉向小眾患者市場發展的趨勢。

什麼是免疫療法?

所謂的免疫療法是調動人體免疫系統來對抗疾病的一種治療方式,而癌症免疫療法則區分成兩種類型,包括刺激或加強自身免疫系統的功效來對抗癌症;還有給人體免疫系統增加新成分,例如使用抗體與疫苗等等。而免疫療法的治療方式有單獨使用免疫療法的,也有與其它療法結合治療的。

一般而言,免疫系統可以結合器官、特殊細胞與分子來幫助人體抵抗感染與部份疾病,但人體一旦罹患癌症,癌細胞會發生某些改變,生長失控,使得免疫系統在鎖定癌細胞進行攻擊時出現困難。有時免疫系統無法辨識癌細胞,是因為癌細胞躲在正常細胞裡不夠顯眼,有時則是即使能夠辨識,但反擊力道無法死癌細胞,更何況癌細胞本身還會釋放一種躲過免疫系統檢查的物質。

癌症免疫療法主要分成4大類

因此,各國的科學家正在致力尋找方法,幫助免疫系統識別癌細胞與分子,並強化免反應,以達到摧毀腫瘤的目的,目前已有相當的成果,而投入治癌的免疫療法主要有4大類。

單克隆抗體(monoclonal antibodies):

是一種人造抗體,被設計成能夠攻擊癌細胞的某個部份,抗體本身是屬於蛋白質,可能會引發過敏反應,副作用包括發熱、畏寒、頭痛、噁心嘔吐。

免疫檢查點抑制劑(immune checkpoint inhibitors):

免疫系統有「免疫檢查點」,看到正常細胞會踩煞車,而部份癌細胞利用這一點假裝成正常細胞而躲過免疫系統的攻擊。而免疫檢查點抑制劑則是拿掉免疫系統的煞車,讓免疫系統攻擊癌細胞,但是也有副作用,就是允許免疫系統攻擊部份正常器官,出現咳嗽、噁心、食慾不振與皮疹等狀況。

癌症疫苗(cancer vaccines):

已知的防癌疫苗有B肝疫苗與HPV疫苗,前者可以降低肝癌發病率,後者可以預防子宮頸癌、肛門癌與咽喉癌等癌症,主要都是作用病毒感染所致的癌症。

但這些癌症疫苗也有發熱、疲倦、噁心、頭痛與關節疼痛等副作用。很多不同類型的癌症疫苗在臨床試驗中已針對某些癌症有用,但尚未獲得美國FDA核准上市。

非特異性免疫療法:

這種方法是針對整體的免疫系統增強,進而幫助消滅癌細胞,包括細胞因子、干擾素等等,其中有些藥物具有嚴重的副作用。

除了以上4大類免疫治療法之外,另外還有2種知名的增強免疫系統的新療法正在臨床試驗中。包括:

1、CAR-T細胞療法:

這是從病人的血液中中分離出T細胞,在實驗室裡進行基因改造,與T細胞表面嵌合了一種特異抗原受體,稱之為嵌合抗原受體(CAR),可以識破癌細胞,啟動免疫系, 發動精準攻擊。

CAR-T細胞療法被認為是有前途的抗癌免疫療法,目前在美國只有少數CAR-T細胞療法被批准使用於晚期的白血病與淋巴瘤。

2、腫瘤浸潤淋巴細胞和白細胞介素-2(TIL-2):

科學家在某些腫瘤深處發現免疫系統細胞,將其命名為「腫瘤浸潤淋巴細胞」,這種T細胞是從病人腫瘤樣本中分離出來,然後在實驗室中用白細胞介素-2進行裝備處理,然後注射回人體內消滅癌細胞。

腫瘤浸潤淋巴細胞主要是針對黑色素瘤、腎癌、卵巢癌等,但目前這技術的使用受到限制,因為不易所有病患身上取得腫瘤浸潤淋巴細胞。

文/陳亦云 圖/許嘉真