病毒可以殺死癌症,你相信嗎?其實這個概念跟現在癌症治療最熱門的「免疫療法」很相似,都是透過喚醒我們的免疫系統,來達到消滅腫瘤的目標。而美國科學家即將在明年,針對「三陰性乳癌、黑色素瘤、肺癌、膀胱癌、胃癌和大腸直腸癌」進行第一波人體的臨床實驗。

免疫力是最強大的系統

我們身體的免疫系統是最強大的系統之一,負責清除外來物、廢物或是壞物,保護我們的身體健康。不過照理來說,「癌細胞」也是必須清除的物質才對,但身體卻沒辦法清除掉它,問題就出在免疫系統。

因為癌細胞會偽裝成正常的細胞,讓免疫細胞看不到,或是讓免疫細胞睡著,所以不會受到免疫系統的攻擊,可以在身體裡慢慢長大,而且一開始完全沒感覺。而免疫療法,就是想透過「喚起免疫系統」來攻擊癌細胞,最終治癒癌症。

目前常用的做法是「免疫檢查點」療法,也就是把裝成正常細胞的癌細胞的「偽裝」脫掉,讓免疫系統發現這是必須清除的物質;而現在要介紹的,則是透過「病毒感染」來讓免疫系統醒過來的方法。

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病毒可以殺死癌症?

其實用「病毒治療癌症」的概念並不新,像是之前曾有美國科學家用一種普通感冒的病毒,轉變成可以殺死腦癌的療法;而最早的免疫療法概念,就來自「丹毒」(皮膚感染)意外的治療了肉瘤,只是這些病毒一次都只能治療一種癌症,沒辦法普及化。

而美國癌症專家Yuman Fong(方耀民)則用一種從牛痘萃取的病毒,治療了包含三陰性乳癌、黑色素瘤、肺癌、膀胱癌、胃癌和大腸直腸癌等癌症。

這種技術稱為CF33,它在細胞培養中殺死了這些癌症的癌細胞,而在小鼠實驗中,成功讓腫瘤縮小。「雖然在小鼠實驗有效,不代表人類也有效,但用『病毒』可以治療癌症,這是無庸置疑的、非常確定的。」研究團隊說。

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Yuman Fong則說,現在大家比較擔心的是,過去用病毒感染來治療癌症,都為了要有效果而讓感染很嚴重,甚至可以會讓人死亡,因為「太毒了」;但牛痘的好處是,它不會讓人死,而且不需要很高的毒性就對癌細胞有效果。

「我們可以把加工過、稀釋過的病毒注射到腫瘤中,它會自己感染癌細胞,讓癌細胞死亡,然後跟免疫系統說,『這邊有癌細胞!』讓免疫系統把剩下的癌細胞清除乾淨。」研究團隊說。

研究團隊預計明年在澳洲進行人體實驗,團隊非常樂觀的表示,「即使在人體中的效果沒那麼好,但可以成為癌症療法的一環,降低其他療法帶來的副作用,甚至給我們開發新藥的靈感。」

參考資料

https://doi.org/10.1038/s41417-019-0114-x(A chimeric poxvirus with J2R (thymidine kinase) deletion shows safety and anti-tumor activity in lung cancer models)

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文/盧映慈 圖/何宜庭