乳癌是女性10大癌症的第一名,而且標準化的統計中,每年還不斷增長,即使可以手術切除,復發、轉移的夢魘還是不斷糾纏著患者。但現在國家衛生研究院分子與基因醫學研究所的副研究員徐欣伶發現,治療關節炎的抗IL-6製劑,竟然也跟癌症發生有相關,可以成為新的治療方向。

療法很少的三陰性乳癌

三陰性乳癌一直是乳癌中非常難治療的部分,復發率又高、腫瘤又長得快而且容易轉移,而不只不能用荷爾蒙療法,連標靶治療也不能用,只能使用化療、放療,但效果也不夠好;另外,即使是化療,長期置放人工血管,也會有容易感染的問題。

三陰性乳癌

之所以稱為「三陰性乳癌」,是代表癌細胞的雌激素受體(ER)陰性、黃體素受體(PR)陰性、人類上皮生長受體第二對(HER2)。

「到底為什麼乳癌會長這麼快?」因為這個問題,徐欣伶開始一連串的研究,並從免疫療法的角度去思考治療乳癌的方向,結果很意外的發現,「治療類風濕性關節炎、乾癬性關節炎等免疫性關節炎的藥物,竟然也跟乳癌發展有關。」

關節炎的發炎因子,也會導致癌症

人體細胞激素介白質6(IL-6)是一種發炎因子,跟IL-6受體結合之後,身體就會產生大量的發炎反應,造成關節腫痛的症狀。

而徐欣伶跟團隊發現,IL-6也會造成腫瘤變大,因為IL-6會讓身體中很重要的免疫細胞M1巨噬細胞,變成會加快腫瘤生長的M2巨噬細胞;M2巨噬細胞不但不會攻擊癌細胞,還會給癌細胞所需要的營養、環境,也難怪癌症腫瘤會越長越大。

徐欣伶跟團隊又再發現,身體之所以會分泌這麼多的IL-6,是因為身體中本來就有的一種致癌基因「MCT-1」,會刺激產生IL-6,同時MCT-1自己也會造成正常乳腺細胞的癌變。

「MCT-1讓細胞不正常分裂,本來一個細胞中就需要23對的染色體,但一個細胞中,細胞核分裂成3、4個,所以23對染色體卻要分給3個、4個細胞核,就變成了有突變的癌細胞。」徐欣伶說,MCT-1會讓癌細胞穿透能力好,容易侵襲正常細胞、讓正常細胞產生突變,像滾雪球一樣越來越大,無論怎麼殺都殺不完。

用關節炎的療法可以治療乳癌!

而在經過一連串的細胞實驗、動物實驗之後,徐欣伶說,所以治療方向可以分成2部分,一部分是用治療關節炎的免疫製劑Tocilizumab,去抑制IL-6的激素;另一部分是抑制MCT-1,這2部分都可以明確看到腫瘤縮小、癌細胞減少,復發率降低,跟化療、放療結合的效果都很好,而且不只可以用在三陰性乳癌上,其他的癌症也有類似的效果。

不過徐欣伶也說,要抑制MCT-1,需要特殊的小分子藥物,一個實驗室的能力研發不出來,也希望可以將這個方向公佈出來,共同研發出新藥物,改善癌症的風險。

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文/盧映慈 圖/何宜庭